¿Qué es el Calentamiento Global?

¿Qué es el Calentamiento Global?

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Calentamiento global

¿A qué nos referimos con calentamiento global?

Durante los últimos años hemos sido testigos de las diferentes repercusiones que el cambio climático ha generado en nuestro ecosistema, a continuación te presentamos algunos datos interesantes acerca del calentamiento global.

El calentamiento global se define como:
“El calentamiento gradual de la superficie, océanos y atmósfera de la Tierra debido al efecto de gases de efecto invernadero. Gases que son liberados debido a actividades como la quema de combustibles fósiles y a la deforestación. La acumulación de estos gases atrapa el calor en la tierra creando el efecto invernadero.”
Calentamiento global

¿Qué es el efecto invernadero?

El problema del calentamiento global comienza con el efecto invernadero. El cual es un resultado de la interacción entre el Sol y la atmósfera de la Tierra. Generalmente la radiación del Sol pasa a través de la atmósfera de la Tierra, donde es absorbida por la superficie y luego irradiada en forma de calor. El calor después es absorbido por los gases que se encuentra en la atmósfera y son irradiados nuevamente hacia la superficie de la Tierra. Este proceso es beneficioso para nuestro ecosistema debido a que mantiene una temperatura cálida en el planeta, esencial para la vida como la conocemos. Durante mucho tiempo ha sido relativamente estable, pero esto ha ido cambiando desde la industrialización.

¿Cuáles son los gases de efecto invernadero?

El gas de invernadero más significativo en la atmósfera terrestre es el vapor de agua. Sin embargo, pequeños incrementos en los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera pueden incrementar de manera sustanciosa las temperaturas.

Existen dos razones por lo cual esto pasa:

  • La primera es que, aunque estos gases no se encuentran en la misma concentración en la atmósfera como el nitrógeno y el oxígeno (los principales elementos que constituyen la atmósfera), ninguno de los dos es un gas de efecto invernadero. Esto se debe a que ninguno tiene más de dos átomos por molécula (O2 o N2), y no cuentan con la vibración molecular que tienen las moléculas con más de dos átomos. El agua (H2O) y el dióxido de carbono (CO2), por ejemplo, llevan a cabo estas vibraciones moleculares. Son estas vibraciones las que pueden absorber e irradiar radiación infrarroja, lo cual causa el efecto invernadero.
  • En segundo lugar, el dióxido de carbono tiende a permanecer durante muchos años en la atmósfera. El vapor de agua, por otro lado, puede condensarse y evaporarse, dependiendo de las condiciones del lugar. Es por es que el vapor del agua tiende a llegar a un balance conforme a las circunstancias. Mientras que el CO2 permanece constante, así que mientras más dióxido de carbono haya en la atmósfera el balance ocurre a mayores temperaturas.

Los gases de efecto invernadero en la Tierra en orden de abundancia son los siguientes:

  1. Vapor de agua (H2O)
  2. Dióxido de carbono (CO2)
  3. Metano (CH4)
  4. Óxido nitroso (N2O)
  5. Ozono (O3)
  6. Clorofluorocarbonos

 

¿El calentamiento global es provocado por los humanos?

La temperatura promedio del planeta ha fluctuado en un ciclo de cientos de miles de años debido a que varía la posición de la Tierra relativa con el Sol. Es por eso que se han presentado las eras de hielo.

Sin embargo, durante miles de años las emisiones de gases de efecto invernadero se regulaban naturalmente, reabsorbiéndolos y de esa manera se mantenía una temperatura relativamente estable. Esta estabilidad fue la que permitió que los humanos nos desarrolláramos en un clima consistente.

Ocasionalmente, otros factores influyen en las temperaturas globales. Por ejemplo, las erupciones volcánicas emiten partículas que temporalmente enfrían la superficie de la Tierra. Pero esto sólo dura unos cuantos años. Otros eventos meteorológicos, tales como El Niño, también funcionan en ciclos relativamente cortos y predecibles.

Pero ahora los humanos hemos aumentado la cantidad de dióxido de carbono en más de un tercio desde la revolución industrial. Para que sucedan cambios de esta magnitud han tenido que transcurrir miles de años, pero ahora están sucediendo en cuestión de décadas.

Quema de combustibles fósiles
Fotografía mostrando la quema de combustibles fósiles, la principal causa del calentamiento global.   Crédito: Khuroshvili Ilya flickr.com

Efectos del calentamiento global en el ecosistema

El calentamiento global y sus consecuencias ya son visibles en muchas áreas del mundo, por ejemplo:

Derretimiento de las capas de hielo

Las únicas dos capas de hielo restantes en la Tierra (Groenlandia y la Antártida), están comenzando a derretirse. Y el agua resultante podría aumentar el nivel del mar de manera significativa.

Capa de hielo de Groenlandia derritiéndose
Agua fluyendo a través de un molino glaciar en la capa de hielo de Groenlandia    Fuente: NASA

Derretimiento de los glaciares

También tenemos el caso del Parque Nacional de los Glaciares en Montana, Estados Unidos. En donde en algún momento llegó a haber alrededor de 150 glaciares, ahora sólo quedan 25 de un tamaño mayor a 25 acres.

Aumento del nivel del mar y polución del agua

El aumento en el nivel del mar significa que algunas ciudades que se encuentran a una baja altura podrían quedar cubiertas de agua, y la intrusión de agua salada en los mantos acuíferos, reduciría la cantidad de agua disponible para beber y para la agricultura.

También al calentarse el agua afecta su calidad y acelera su polución.

Cambios en los patrones de lluvias

Un clima extremoso significa que más agua cae sobre suelo endurecido el cual es incapaz de absorber el agua y en consecuencia tenemos inundaciones que suelen dañar el ecosistema, en lugar de balancear el nivel de humedad en la tierra o de los mantos acuíferos.

Eventos naturales extremos

Los científicos también nos han informado con toda seguridad, que los huracanes se volverán más intensos. Los inusuales potentes huracanes que han azotado distintos países durante los últimos años son evidencia de ello.

Los huracanes obtienen su energía de la diferencia de la temperatura entre el calor del océano y la atmósfera fría. El calentamiento global incrementa ese diferencial en la temperatura.

Extinción masiva de animales y plantas

La pérdida total de su hábitat natural o los cambios extremos en los diferentes ecosistemas, está resultando en la extinción masiva de miles de especies de flora y fauna alrededor del mundo.

Pérdida de plancton debido al calentamiento del océano

El calentamiento del océano está logrando que diferentes ecosistemas en la Tierra colapsen, debido a que son la base en la alimentación de muchas especies de animales marinos. Al haber un déficit de plancton puede llegar a desestabilizar un ecosistema y en muchos casos caen en una espiral que los termina colapsando.

 

Consecuencias del cambio climático en la sociedad

Migración debido a los desastres naturales

El cambio climático provoca el desplazamiento de personas en muchas maneras, la manera más directa es debido a los desastres naturales, los cuales han aumentado en número y severidad a través de los años. Estos desastres generalmente destruyen los hogares y medios de producción de las personas, por lo cual se ven obligadas a migrar dentro de su país o incluso a otros países.

Inundaciones de ciudades debido al incremento en el nivel del mar

Las ciudades costeras o aquellas que se encuentran a un bajo nivel se verán fuertemente afectadas por el incremento en el nivel del mar. Alrededor de 650 millones de personas viven en áreas costeras a unos 10 metros del nivel del mar. Todas estas personas tendrían que buscar un nuevo lugar para vivir dentro de los siguientes años.

Escasez de comida y aumento en su precio

Una mayor volatilidad en el clima, así como eventos más extremos, provocan que la producción de comida sea menor y los precios de los alimentos aumenten. Esto nos afectará a todos, pero principalmente a las personas más pobres, las cuales son el grupo más vulnerable ante el calentamiento global.

Incremento en las Enfermedades

El cambio climático puede llevar a un incremento dramático de enfermedades infecciosas. Muchas enfermedades como la malaria y el dengue se transmiten a través de los mosquitos. El aumento de lluvias y calor en ciertas áreas, propicia el hábitat ideal para la reproducción de los mosquitos.

Escasez de Agua

Muchas áreas en el mundo se comienzan a ver afectadas por severas sequías debido a la desertificación y a las altas temperaturas. También el cambio en el patrón de lluvias afecta de manera desigual diferentes ecosistemas.

 

¿Cómo podemos ayudar a mitigar el calentamiento global?

Cada vez es mayor el número de líderes, gobiernos y personas preocupados por el tema del cambio climático y sus consecuencias. Y han propuesto algunas soluciones para mitigarlo.

Varios científicos afirman que revertir los efectos no es posible, y que ciertas predicciones, como lo es el derretimiento de los casquetes polares será inevitable.

La cantidad que de CO2 que el hombre ha liberado en la atmósfera tardaría cientos de miles de años en ser absorbido, por lo que tenemos que empezar a tomar acciones de una manera u otra.

Disminuir la cantidad de combustibles fósiles que son quemados es crítico para nuestro esfuerzo. Un sistema energético sustentable y limpio, el cual incluya energías renovables, es indispensable para que nos podamos desarrollar de manera sustentable.

Un transporte que funcione de manera eléctrica, y que está electricidad se obtenga de manera limpia, también será indispensable en el futuro.

Pero principalmente el mayor cambio lo hacemos todos nosotros. Las pequeñas acciones que tomemos para ayudar a nuestro planeta y la solidaridad entre nosotros, son las mejores herramientas para poder adaptarnos a este escenario.

 

Bibliografía

Livescience – What is global warming?

NMSEA – Global Warming FAQ

NatGeo – What is global warming?

WWF – What is global warming?