Estrellas de mar enfermas por nuevo virus

Desde México hasta Alaska, las estrellas de mar misteriosamente se han ido desintegrando durante más de un año.  Al principio, cuando una estrella de mar se enferma, sus brazos se tuercen y lesiones blancas se forman en su piel. A continuación, la estrella de mar, normalmente con abundante agua absorbida para mantener su forma, comienza a desinflarse. Entonces, de repente, sus extremidades comienzan a caerse. Una vez que comienzan los síntomas, puede tomar sólo unos días para que la estrella de mar se desintegre y muera.

La enfermedad ha sido bautizada como “Enfermedad por Contaminación de la Estrella de Mar”, esta surgió y se extendió rápidamente a lo largo de la costa del Pacífico el año pasado. Pero los biólogos marinos sólo tenían un par de sospechas – el calentamiento global, una de ellas – en cuanto a lo que estaba causando la muerte de millones de estos animales.

Ahora, un nuevo estudio masivo ha reducido la causa de lo que está literalmente disolviendo a esta especie. Los resultados, provenientes de un grupo diverso conformado por biólogos de invertebrados, genetistas, estatistas, veterinarios y virólogos, se publicaron esta semana en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias.

Es un virus que está barriendo la estrella de mar, dicen los investigadores. De hecho, es el primer virus de estrellas de mar jamás descubierto.

“Antes del estudio, no había casi nada acerca de los agentes patógenos de las estrellas de mar”, dijo Ian Hewson, un biólogo marino en Cornell y co-autor del artículo.

Con una infusión de fondos de respuesta rápida por parte del gobierno federal, los investigadores tomaron como tarea identificar la causa de la muerte de las estrellas de mar, que tiene el potencial de desestabilizar ecosistemas enteros del océano.

A pesar de que parece que posan pasivamente en el fondo del mar, las estrellas de mar son uno de los depredadores más voraces del océano. Ellos absorben erizos de mar, mejillones y otros animales con sus bocas localizadas en la base. Muchos de los animales que comen no tienen otros depredadores naturales, por lo que sin las estrellas de mar, sus poblaciones pueden explotar y expulsar a otras especies del fondo marino, como el coral, que como su nombre lo indica es el encargado de sostener los arrecifes de coral.

Estrellas de mar moviendose

“Por lo general, la búsqueda de la causa de una enfermedad tarda de años hasta décadas”, dijo Hewson. Él y su equipo se apresuraron a encontrar la causa, en parte, porque el público estaba preocupado de que algún contaminante del medio ambiente pudiera ser el responsable de la enfermedad.

Después de que el equipo de Hewson no pudo detectar bajo el microscopio nuevas bacterias que infectaran el tejido de la estrella de mar, se decidió a utilizar una licuadora para hacer “batidos de estrella de mar” y poder buscar lo que no podían ver – virus. Ellos licuaron el tejido de estrella de mar enferma, disolvieron la papilla para conseguir “partículas similares al tamaño de un virus” y se inyectó la solución en especímenes sanos mantenidos en tanques. Si los científicos pasteurizaban el batido con calor para matar cualquier virus potencial, los animales no se enfermaban. Pero si no lo trataban con calor, las estrellas de mar inyectadas empezaron a desintegrarse.

Los investigadores también encontraron el virus en las muestras de museo que se remontan tan lejos como 1942, lo que sugiere que esta última epidemia es el brote de una enfermedad existente desde hace tiempo.

“Los experimentos descritos en el documento son bastante convincentes”, dijo Bruce Menge, un profesor de biología marina de la Universidad Estatal de Oregon, que no participó en el estudio.

Por qué el virus ha surgido ahora, y cómo es que el virus disuelve el tejido, siguen siendo preguntas abiertas. Una reciente sobrepoblación  podría haber desencadenado el brote. Una teoría es que las aguas residuales de las ciudades de la costa oeste de EE.UU. pueden estar alimentando al diminuto plancton que flota en el agua. Los erizos de mar y otros animales comen el plancton, que a su vez proporciona más presas por lo que la estrella de mar crece en sus números. Pero se necesita más investigación con el fin de establecer esa conexión con firmeza, dijo Hewson.

Estrella de mar desintregrandose

Las muertes masivas de estrellas de mar en el pasado han sido relacionadas con el agua más caliente. Sin embargo, recientemente, el océano frente a la costa oeste de Estados Unidos ha estado más fresco de lo normal.

“No creo que el brote actual esté conectado con el calentamiento”, dijo Amanda E. Bates, investigadora marina de la Universidad de Southampton cuyas investigaciones han hecho una conexión entre la alta temperatura del agua y la mortalidad de las estrellas de mar. “Sin embargo, sabemos que si los animales están expuestos a temperaturas que son más calientes a las que ellos están acostumbrados – como puede ser una primavera muy calurosa – puede haber reducido su capacidad de luchar contra la enfermedad.”

“La amplia escala de casos sugiere que algunos cambios oceanográficos pueden ser el detonante”, dijo Menge. Sugirió que las causas relacionadas con humanos, como el calentamiento global o la acidificación de los océanos, deben ser investigadas.