¿Cuánto plástico entra al océano cada año?

¿Cuánto plástico entra al océano cada año?

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plástico en los mares

Un nuevo estudio pionero en la revista Science saca a la luz la cantidad plástico que llega al océano cada año, de dónde proviene, y la forma en que podríamos eventualmente ser capaces de detener la marea de plástico que sigue aumentando día con día.

El plástico en el océano sigue siendo un problema relativamente nuevo. Los científicos comenzaron a estudiarlo apenas hace unos 40 años, y la primera gran “sopa de plástico” en el océano no fue descubierta hasta la década de 1990. Ahora es de conocimiento común, pero todavía hay muchas cosas que no sabemos sobre ella. ¿Cuánto plástico en realidad termina en el océano durante un año determinado? ¿Cómo es exactamente que llega allí? y ¿Qué podemos hacer al respecto?

Muchos de estos misterios son ahora más claros gracias a un nuevo estudio publicado el 13 de febrero en la revista Science. Ofrece la mejor estimación hasta el momento de la afluencia de plástico en los océanos de la Tierra, junto a una visión de donde proviene la basura  y cómo se escapa de la tierra. Y mediante la revelación de las vías del plástico hacía a la mar, los autores del estudio también pueden proponer sobre cómo podemos empezar a detener la marea.

Entre 4.8 millones y 12.7 millones de toneladas métricas de plástico entraron en el océano en 2010, según el estudio, que trazó los residuos de plástico de 192 países costeros de todo el mundo. Eso sugiere que los océanos absorben aproximadamente 8 millones de toneladas de plástico en un año típico, dijo la autora principal y profesora de ingeniería ambiental de la Universidad de Georgia, Jenna Jambeck en un comunicado sobre la investigación.

“Ocho millones de toneladas es el equivalente a encontrar quince bolsas de supermercado llenas de plástico por cada metro de costa en los 192 países que examinamos”, añade.

Mientras que otro estudio reciente concluyó que los océanos contienen ahora más de 5 mil millones de piezas de plástico – un total de cerca de 250,000 toneladas métricas – el ritmo anual de esta contaminación ha quedado claro.  En un estudio de 1975 se estimó que alrededor de 0.1 por ciento de la producción mundial de plástico encuentra su camino hacia el mar cada año, pero el estudio de Jambeck sugiere que el número es en realidad entre el 1.5 y el 4.5 por ciento.

“Por primera vez, estamos estimando la cantidad de plástico que entra en los océanos en un año determindo”, dice la co-autora Kara Lavender Law, profesora de la Asociación de Educación del Mar con sede en Massachusetts. “Nadie había tenido un buen sentido de la magnitud de este problema hasta ahora.”

plástico en el océano

El principal culpable del plástico del océano es la mala gestión de los residuos de plástico en las zonas costeras, descubrieron los investigadores, generado por los 2 mil millones de personas que viven a menos de 50 kilómetros de la costa. Parte del problema es que la infraestructura de gestión de residuos se ha quedado atrás comparada con la producción de plástico en pleno auge que vive el planeta, sobre todo en los países en desarrollo. Algunos de los 192 países estudiados no tienen sistemas formales de gestión de residuos, y Jambeck señala que la gestión de desechos sólidos a menudo pasa a segundo término, dando mayor atención a las prioridades más urgentes de salud pública como el agua potable y tratamiento de aguas residuales.

“El impacto humano de no tener agua potable limpia es agudo, con el tratamiento de aguas residuales que viene a menudo en seguida”, dice ella. “Esas dos primeras necesidades se abordan antes que los residuos sólidos, ya que los residuos no parecen tener ninguna amenaza inmediata para los seres humanos. Y luego los desechos sólidos se apilan hasta en calles y patios y es la cosa que se olvida por un tiempo.”

Once de los 20 países que más contribuyen a la contaminación de plástico se encuentran en Asia, según el estudio, con China en el No. 1. Otros países en el top 20 incluyen a Brasil, Egipto y Nigeria – y los EE.UU. en el puesto número 20. Los Estados Unidos tienen buen desarrollo de la infraestructura para el manejo de residuos sólidos, pero también tiene poblaciones costeras densas que utilizan una gran cantidad de plástico. Alrededor del 40 por ciento de la población total de Estados Unidos vive en condados costeros, según un informe de 2010 del gobierno, con una densidad media de 446 personas por milla cuadrada. En general, los estadounidenses generan 2.6 kilogramos de basura por habitante cada día, de los cuales el 13 por ciento es plástico.

lancha en un mar de plástico

Es útil saber cuánto plástico está fluyendo hacia los océanos, pero esto sigue siendo sólo la punta del iceberg. Mientras que el plástico puede “fotodegradarse” en la luz solar y se desmorona en medio de las olas agitadas, realmente no se descompone como otros material lo hacen. Y con unos 321 millones de kilómetros cúbicos de océano en la Tierra, los investigadores todavía están luchando para evaluar el alcance de nuestro problema de plástico.

“Este trabajo nos da una idea de lo mucho que nos falta”, dice Law, “cuánto tenemos que encontrar en el océano para llegar al total. En este momento, estamos recogiendo principalmente números de plástico que flota. Hay una gran cantidad de plástico que se asienta en el fondo del océano y en las playas de todo el mundo.”

Cualquier plástico en el agua de mar puede poner en peligro la vida silvestre, incluyendo artículos grandes de pesca que se enredan en los delfines o las bolsas de plástico que obstruyen los estómagos de tortugas marinas. Diminutas partículas conocidas como “microplásticos” son especialmente insidiosas, absorbiendo una gran variedad de contaminantes del mar y luego transmitiéndolos a las aves marinas hambrientas, peces y otras especies marinas. Esto puede convertirse en un “mecanismo tremendamente eficiente para corromper a nuestra cadena alimentaria,” Marcus Eriksen del Instituto 5 Gyres dijo.

El plástico en el océano va a empeorar antes de mejorar. Un estudio de 2013 advirtió que las zonas de basura de la Tierra seguirán durante al menos 1,000 años, incluso si toda la contaminación de plástico se detuviera de inmediato. Y Jambeck espera que el impacto acumulativo de plástico en el océano será igual a 155 millones de toneladas métricas en el año 2025. De acuerdo con un informe del Banco Mundial, la humanidad no alcanzará el “pico de resuidos” hasta el siglo siguiente.

“Estamos siendo abrumados por nuestros residuos”, dice Jambeck. “Pero nuestro marco nos permite examinar también las estrategias de mitigación como la mejora de la gestión global de los residuos sólidos y la reducción de plástico en el flujo de residuos. Las soluciones potenciales tendrán que coordinar los esfuerzos locales y globales.”